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Il telescopio Webb ha sorpreso gli scienziati con nuovi dati su una stella conosciuta da tempo

Telescopio James Webb sorprese gli scienziati. Gli astronomi lo hanno utilizzato per studiare un gruppo di stelle chiamato WL 20, studiato dagli anni '1970 con almeno cinque telescopi. Ma le capacità senza precedenti e gli strumenti specializzati di Webb hanno permesso di svelare quello che era rimasto a lungo un mistero. Gli scienziati hanno scoperto che una delle stelle, WL 20S, è in realtà... una coppia formatasi circa 2-4 milioni di anni fa.

La scoperta è stata effettuata utilizzando uno strumento nel medio infrarosso Webb (MIRI). Scoprì anche che dai poli nord e sud di entrambe le stelle fuoriescono nello spazio gli stessi flussi di gas. "Siamo rimasti a bocca aperta", affermano gli scienziati che hanno condotto la ricerca. - Studiamo questa fonte da decenni e pensavamo di conoscerla abbastanza bene. Ma senza MIRI, non sapremmo se si tratta di due stelle o se esistono questi flussi. È davvero sorprendente."

Il team ha avuto un’altra sorpresa quando le osservazioni effettuate con l’Atakama Large Millimeter Radio Telescope (ALMA) hanno mostrato che entrambe le stelle sono circondate da dischi di polvere e gas e, in base all’età delle stelle, è possibile che nei dischi si stiano formando dei pianeti. I risultati combinati indicano che le stelle si stanno avvicinando alla fine dei loro primi anni di vita, offrendo agli scienziati un’opportunità unica per saperne di più su come le stelle passano dalla giovinezza all’età adulta.

"La potenza dei due telescopi è semplicemente incredibile", afferma il Jet Propulsion Laboratory NASA. - Se non vedessimo che si tratta di due stelle, i risultati di ALMA potrebbero apparire come un unico disco con uno spazio vuoto al centro. Invece, abbiamo ricevuto nuovi dati su due stelle che sono chiaramente in un punto critico della loro vita."

WL 20 si trova in una regione di formazione stellare molto più grande della Via Lattea chiamata Rho Ophiuchi, a circa 400 anni luce dalla Terra. È nascosto dietro spesse nubi di gas e polvere che bloccano la maggior parte della luce visibile proveniente dalle stelle. Fortunatamente, il telescopio Webb rileva lunghezze d’onda leggermente più lunghe che possono passare attraverso questi strati, rendendolo eccellente per osservare tali regioni.

Gli scienziati avrebbero potuto interpretare queste osservazioni come prova di un singolo disco di rottura se il MIRI non avesse osservato anche due flussi. I getti di gas sono costituiti da ioni visibili solo da uno strumento a infrarossi con risoluzione spaziale e spettrale come il MIRI.

Tuttavia, ALMA può osservare nubi di materiale residuo attorno a giovani stelle che emettono luce a lunghezze d'onda maggiori. L'assenza di queste nubi nelle osservazioni di ALMA indica che le stelle hanno già lasciato la fase iniziale di formazione. "È sorprendente che questa regione abbia ancora molto da insegnarci sul ciclo di vita delle stelle", dicono gli scienziati, aggiungendo che attendono con ansia nuove scoperte dal telescopio Webb.

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Svitlana Anisimova

Maniaco dell'ufficio, lettore pazzo, ama qualsiasi cosa con farina, zucchero e una linea d'amore. Sono un piacere colpevole all'80%.

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